Un nuevo sistema de inteligencia artificial (IA) de IBM, o computador, participó en el primer debate público en vivo de la historia recientemente. Sus oponentes en dos debates fueron dos estudiantes israelíes, campeones en la especialidad, con lo cual demostró su capacidad para presentar argumentos convincentes frente a humanos en temas complejos.

Los debates tuvieron lugar en la sede de Watson West de IBM en San Francisco, Calif., y el computador, conocido como Project Debater, abrió el primero —la viabilidad de que los gobiernos financien la exploración espacial— ofreciendo sus puntos de vista. Su oponente fue la campeona nacional de debate israelí Noa Ovadia.

El computador y Ovadia expusieron sus puntos de vista iniciales en cuatro minutos, que fueron seguidos por una refutación de otros cuatro. Un resumen de dos minutos de los argumentos de los dos lados concluyó el debate.

El computador presentó sus argumentos apoyándose en pruebas que encontró en su enorme base de datos, recogidas en su mayoría de artículos de prensa. Después de escuchar el punto de vista de Ovadia en contra, el computador presentó su refutación. Una encuesta hecha entre los asistentes después del debate mostró que la mayoría opinó que Project Debater los dejó mejor informados que ella.

El tema del segundo debate —la necesidad de aumentar el uso de la telemedicina— fue con el experto israelí en debate Dan Zafir.

En ambos casos IBM dijo que Project Debater no había sido entrenado en los temas específicos de los debates y que estos no habían sido escritos con antelación, con la excepción de los chistes hechos durante el evento y los saludos ofrecidos al comienzo para entretener al público.

Entonces, ¿quién ganó los debates? Los asistentes opinaron que el sistema superó a Ovadia y Zafir en la capacidad para usar una amplia gama de información en sus argumentos, pero ellos tuvieron ventaja cuando se trató de la presentación de estos.

La preparación para Project Debater se inició hace seis años en el laboratorio de investigación de IBM en Haifa, pero Noam Slonim, investigador principal de IBM Research y creador del sistema, dijo que éste alcanzó la capacidad de participar en debates con seres humanos sólo hace dos años.

Project Debater es la última innovación de IA de IBM, cuyo sistema “Deep Blue” se enfrentó al campeón mundial de ajedrez Garry Kasparov en 1997 y otro computador, Watson, venció a campeones humanos de Jeopardy! en 2011. Sin embargo, un debate es una forma diferente de certamen en el que el lenguaje y la persuasión juegan un papel importante.

La capacidad del sistema para absorber enormes y diferentes formas de información y puntos de vista que ayuden a la gente a formar argumentos persuasivos y tomar decisiones bien informadas representa un nuevo campo para la inteligencia artificial, dijo el director de IBM Research, Arvind Krishna.